Familias de aves

Las bolas de algodón deben salvar a los pinzones de Galápagos

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En las últimas dos décadas, los científicos han estado preocupados por el destino de los pinzones de Galápagos, una docena de especies de aves que viven aisladas en el archipiélago de Galápagos. También se les conoce como pinzones de Darwin, porque Charles Darwin, quien visitó las islas durante su viaje alrededor del mundo en el Beagle, describió estas aves, y luego le sirvieron como material valioso para desarrollar la teoría de la evolución. Todas las especies descienden de un ancestro común que una vez penetró en el archipiélago y luego, a través de la especialización, ocupó diferentes nichos ecológicos.

Los pinzones ahora están amenazados por la mosca (Philornis downsi), que pone huevos en sus nidos. Las larvas de mosca se alimentan de la sangre de polluelos y aves adultas. Si una gran cantidad de estas larvas vive en el nido, los polluelos mueren. Al parecer, la mosca fue llevada accidentalmente a las islas en uno de los barcos que ingresaban allí. Se observó por primera vez en 1997. Desde entonces, en algunos años, todas las crías de pinzones mueren a causa de las larvas. Como resultado, el número de todas las especies ha disminuido. La posición del pinzón de manglar (Camarhynchus heliobates) es especialmente crítica, ahora solo hay alrededor de 80 aves de esta especie.

La bióloga Sarah Knutie de la Universidad de Utah ha desarrollado un método para controlar las moscas parásitas.Una vez que vio cómo los pájaros agarran los hilos de la ropa colgada para secarlos para construir nidos, decidió ofrecerles un material artificial para nidos, impregnado de una sustancia que es inofensiva para los pinzones, pero que mata las larvas. Esta sustancia resultó ser permetrina, que los médicos utilizan para combatir los piojos.

Un experimento en la isla de Santa Cruz ha demostrado que las aves voluntariamente incluyen bolas de algodón empapadas con permetrina en sus nidos. Además, no se encontraron larvas en todos los nidos que contenían al menos un gramo de este material. La única excepción fue un nido, pero solo se encontraron cuatro larvas en él, mientras que en los nidos de control el número promedio de larvas fue de treinta.

Los resultados del experimento de Sarah Knati y sus colegas se publican en la revista Current Biology. Los científicos creen que este método se puede utilizar para ayudar a otras especies de aves y mamíferos que padecen una reproducción excesiva de parásitos.

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