Familias de aves

La evolución de los pinzones de Darwin se rastrea a nivel genético.

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Los científicos han identificado los genes que subyacen a la variedad de formas de pico en los pinzones de Darwin: aves famosas que se han convertido en un ejemplo de libro de texto de adaptación a varios nichos ecológicos. Los pinzones de Darwin pertenecen a 14 especies diferentes en cuatro géneros y habitan en las Islas Galápagos (Ecuador) y la Isla del Coco (Costa Rica).

El año pasado, los investigadores identificaron un gen asociado con la forma del pico en los pinzones, y esta vez identificaron un gen diferente que es responsable del tamaño del pico. Este gen, en particular, es responsable del cambio que los científicos descubrieron después de la sequía de 2003. Una de las poblaciones de pinzones terrestres de tamaño mediano (Geospiza fortis) cambió el tamaño de su pico y dejó de competir con otros pinzones por fuentes de alimento, cambiando su base alimentaria. Las aves con un pico más pequeño cambiaron a alimentarse de semillas más pequeñas, en las que los grandes pinzones de tierra no compiten con ellas (Geospiza magnirostris). Por lo tanto, los científicos pueden observar el proceso de especiación, en el que el pinzón terrestre promedio se divide en dos especies. Anteriormente se descubrió que los pinzones de tierra de tamaño mediano con un pico más pequeño se aparean más a menudo con los de su propia especie que con los que tienen un pico normal, aunque ambas aves viven en el mismo territorio.

Para estudiar la genética de los pinzones de Darwin, los científicos compararon los genomas de 60 aves que representan seis especies diferentes, y también los compararon con muestras de 120 parientes cercanos y lejanos diferentes para aclarar la taxonomía de los pinzones. El gen HGMA2, que los científicos han establecido es responsable del tamaño del pico, en otros animales también está asociado con el tamaño y la forma de la parte frontal de la cabeza. También se analizó el ADN en aves que murieron en la sequía de 2003, y resultó que aquellos pinzones en cuyo genoma tenía una variante del gen HGMA2 asociado con un pico de gran tamaño tenían más probabilidades de morir.

La investigación se publica en la revista Science.

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